Perché la luce del sole fa starnutire?

Giu 09, 2017
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Ti è mai successo di guardare la luce del sole e starnutire? O di starnutire appena uscito da una galleria? O di accendere la luce nel cuore della notte e di sentire un intenso formicolio al naso? Non preoccuparti, non sei il solo. Sembra che questo fenomeno, le cui cause sono ancora un mistero per la ricerca, riguardi un’ampia percentuale della popolazione – dal 15 al 35% -. E che fosse diffuso già ai tempi di Aristotele, tra i primi a studiarlo – secondo il filosofo greco la luce del sole inumidiva le cavità nasali –.

Questo fenomeno si chiama starnuto riflesso fotico ed è la tendenza a starnutire nel momento in cui si entra in contatto con la luce del sole o, in alternativa, con una fonte di luce intensa.
Nicolas Langer, un ricercatore dell’Università di Zurigo, ha studiato il fenomeno con un approccio scientifico ed è giunto alla conclusione che lo starnuto provocato dalla luce del sole attivi aree della corteccia differenti da quelle coinvolte da uno starnuto normale.

Guardare la luce del sole e starnutire non è sintomo di una reazione allergica: l’allergia al sole, questione ben più seria, si manifesta in altri modi e coinvolge soprattutto l’epidermide. Lo starnuto riflesso fotico ha cause diverse dallo starnuto normale: di solito starnutire è un riflesso naturale che si manifesta nel momento in cui sostanze estranee o patogene entrano nel naso. E, ovviamente, non è questo il caso.

Ma allora, perché la luce fa starnutire?

L’ipotesi più accreditata è che in alcune persone il nervo ottico e il nervo trigemino, che controlla una parte dei movimenti facciali, siano particolarmente vicini. A contatto con una fonte di luce intensa, il nervo ottico invia al cervello il segnale di chiudere la pupilla; una piccola interferenza attiva il trigemino, che, già sensibile di suo, segnala erroneamente la presenza nel naso di una sostanza estranea da espellere. Lo starnuto che ne deriva è la naturale conseguenza.

Guardare la luce del sole e starnutire è un fenomeno genetico ed ereditario, ma non è nulla di preoccupante. Se la luce del sole ti fa starnutire e guidi un mezzo di trasporto, fa’ attenzione quando esci da una galleria o se passi improvvisamente da una condizione di poca luce a una di luce intensa.

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